Bulletin of Hispanic Studies

Cervantes: Phallic Mice, a Madman Story, a Folk Song and Two ‘Modern’ Folk Tales

Bulletin of Hispanic Studies (2019), 96, (10), 1217–1232.

Abstract

In Cervantes’s El retablo de las maravillas, which is based on the international folk tale known as The Emperor’s New Clothes, the women spectators jump on top of chairs and wrap their skirts tightly around their ankles when the narrator describes a great number of mice that supposedly appear on stage. A Portuguese folk story that I recorded in 1975 from an old lady from Madeira in San Diego, California, confirms that the women are so terrified because mice were seen as being phallic. A second tale, a border joke recorded in 1974 from an immigrant from Trás-os-Montes in Toronto, which tells how a Spaniard and a Portuguese try to inflate an ass in order to sell it for a better price, shows that Cervantes was inspired by a similar story in order to chastise Avellaneda for daring to write a continuation of Part I of Don Quijote. These two stories, of course, help to confirm the importance of the relationship between folklore and literature.

La tradición oral guarda varias de las claves que descifran, para un lector moderno, las alusiones folklóricas en varios fragmentos de la obra de Cervantes. Las referencias a ratones fálicos en el Retablo de las maravillas, así como los chistes del Prólogo al lector en la segunda parte del Quijote, habrían sido fáciles de entender y contextualizar para los lectores contemporáneos de Cervantes. Estos conocían las fuentes tradicionales, al contrario que los lectores modernos, que forman parte de una cultura que ha terminado por distanciar la literatura culta de sus orígenes populares. Los cuentos y canciones populares que aún sobreviven en las tradiciones orales sirven así para mejorar nuestro entendimiento de la obra cervantina.

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Author details

Fontes, Manuel da Costa