Australian Journal of French Studies

L’Assommoir ou les déboires du premier objet

Australian Journal of French Studies (2019), 56, (3), 271–286.

Abstract

This essay draws on Melanie Klein’s psychoanalytical theories to demonstrate that the world of Zola’s L’Assommoir may be read as the actualization of the mental phantasies that inhabit the psyche of the newborn at the dawn of life. More specifically, the narration makes manifest the archaic phantasies woven around the first object, i.e. the maternal breast, represented in the novel in a variety of forms (snuff-box, wooden shoe, shops). At first idealized as the source of everything that is good, the breast is progressively damaged and destroyed by envy and greed and the phantasy of matricide makes its way into the novel. Viewed from a Kleinian perspective, L’Assommoir appears to dramatize the failure of the splitting of the maternal breast between “good breast” and “bad breast”—a splitting at first necessary for the formation of the ego.

Cet essai s’appuie sur les enseignements psychanalytiques de Mélanie Klein pour démontrer que l’univers de L’Assommoir de Zola peut se lire comme une actualisation de l’univers fantasmatique qu’est la psyché du nourrisson à l’aube de l’existence. Le récit donne ainsi corps aux fantasmes archaïques tissés autour du premier objet, le sein maternel, représenté dans le roman sous des avatars multiples (tabatière, sabot, boutiques). D’abord idéalisé car vécu comme source de tout ce qui est bon, le sein maternel s’avère progressivement endommagé et détruit par l’envie et l’avidité tandis que s’esquisse à l’horizon du roman le fantasme matricide. C’est donc, dans une perspective kleinienne, l’échec du clivage du sein maternel entre ‘bon sein’ et ‘mauvais sein’ – clivage nécessaire à la formation du moi – que dramatiserait L’Assommoir.

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ARMSTRONG, MARIE-SOPHIE