Before Farming

The functioning of networks during the Mesolithic in western France

permanent traits and changes in the structure of territories

Before Farming (2004), 2004, (2), 1–13.

Abstract

The ethnographic record provides archaeologists with a sense of the great variability of economic, technical, and symbolic solutions devised by recent forager groups in response to the problems of managing resources within restricted geographical areas. One such response that may be useful in analysing the formation and structure of territories in the Mesolithic of Brittany is the development of social, economic and symbolic networks, represented by nodes, routes, and permanent places, as well as by unoccupied sectors in a landscape. The recognition and modelling of prehistoric networks requires a spatial approach that involves extensive areal coverage combined with sound chronological controls and an understanding of the linked concepts of territory and networks.

This paper presents the results of many weeks of field-walking together with the analysis of several hundred lithic artefact collections. Fieldwork started with the systematic search for geological deposits of the raw materials suitable for knapping in two sectors of Brittany. The aim was to estimate the resources available in an area and this has resulted in the classification of deposits into three types: unexploited sites; explored sites; and exploited deposits – also called ‘quarry-sites’.

Quarry-sites were frequented during the middle and later Mesolithic. They testify to relative continuity between the structures of territories from one period to the other. The location of major sites confirms the hypothesis that the sectors of occupation were spatially restricted.

The technological and typological analysis of the collections of knapped stones shows spatial and temporal variation in the supply of lithic raw materials. In Brittany, flint comes from the coasts, and during the middle Mesolithic, this material was preferred across the whole of western Brittany for the production of bladelets and microliths. Conversely, during the later Mesolithic, inland groups were using almost exclusively local (inland) materials in certain sectors. Methods of débitage were adapted according to the raw materials. This change in the practicalities of procurement and management of the lithic resources suggests a restriction or partition of the territories with time, and this may be linked to the appropriation of space.

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Yven, Estelle