Contemporary French Civilization

Prize fights: René Maran, Battling Siki, and the triumph of the black man in France, 1922

Contemporary French Civilization (2011), 36, (3), 219–247.

Abstract

In France, in the wake of World War I, within the span of nine months, two victories in two different competitive spheres – one in sports, one in literature – generated waves of anxiety and speculation about the philosophical, political, and cultural meanings of race and empire. In December 1921 the Prix Goncourt was awarded to Martinican-born René Maran for his "véritable roman nègre" Batouala; then, in September 1922, the Senegalese-born boxer Amadou M'barick Louis Fall, known as "Battling Siki," defeated the beloved "Idol of France," Georges Carpentier. Maran was the first black recipient of a French literary prize; Siki was the first African world champion in any sport. Both were French citizens. For the first time, huge numbers of French people took note of the accomplishments of their black compatriots and asked themselves questions about race and empire. This essay examines the Affaire Batouala and the Affaire Siki as curious, intertwined stories of racial triumph and peril, in truth and in the popular imagination.

Dans le sillage de la Première Guerre Mondiale, en une période de neuf mois, il y a eu deux victoires en France, en deux domaines différents de compétition: la littérature et le sport. Ces deux événements ont déclenché des vagues d'anxiété et de réflexion au sujet de la signification philosophique, politique et culturelle de la race et de la colonisation. En décembre 1921, le Prix Goncourt a été décerné à René Maran, un Français noir né à la Martinique, pour son "véritable roman nègre" Batouala. Neuf mois après, en septembre 1922, le boxeur français noir Amadou M'barick Louis Fall, connu sous son nom de ring "Battling Siki" et né au Sénégal, a vaincu le bien-aimé Georges Carpentier, champion mondial des milourds et "l'idole de la France." Maran a été le premier noir à gagner un prix littéraire français, Siki le premier champion mondial africain d'un sport. Les deux étaient citoyens français. Pour la première fois, de très nombreux Français se sont rendus compte des accomplissements de leurs compatriotes noirs and se sont posés des questions sérieuses au sujet de la race et de la colonisation. Cet article propose d'examiner "l'affaire Batouala" et "l'affaire Siki" en tant que deux histoires entrelacées de triomphe et de péril raciaux, telles qu'elles ont été vécues à la fois en réalité et dans l'imagination populaire.

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Miller, Christopher

Rivers, Christopher