Journal of Romance studies

The work of memory: sexuality, violence and writing in Balzac’s Touraine

Journal of Romance studies (2003), 3, (2), 15–29.

Abstract

This article examines the nature and the role of gendered violence in the representation of Balzac’s Touraine. Although, for a character like Félix de Vandenesse in Le Lys dans la vallée, Touraine seems to represent freedom and joy, it is also a site of violence: its waters, landscapes and vegetation either merge or submerge identities – hence leitmotivs of incest and adultery – or, via the theme of the desert, leave them vulnerable to exposure, attack and even death. By being associated with Touraine, violence is, however, not only naturalized but also feminized: it is Balzac’s women who tend both to suffer and inflict violence in a similarly feminized Touraine. Given, moreover, that the naturalized, feminized violence of a violent, feminized Touraine is remembered and perpetuated through art, the article then asks whether Balzac’s art exorcizes or yet further naturalizes the nexus of sexuality, violence and writing.

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Heathcote, Owen