Contemporary French Civilization

When parallels collide: social commentary and satire in French rap before and after Charlie Hebdo

Contemporary French Civilization (2016), 41, (2), 197–216.

Abstract

Rap can be seen as banlieue youths’ artistic answer to Charlie Hebdo’s brand of satire: rap performers also focus on the contradictions and paradoxes of French society, often in exaggerated terms. But while Charlie Hebdo has received government protection, French rappers have been prosecuted by members of France’s National Assembly. This essay considers conflicts that have occurred between rappers and the French government in 1995 and 2005, as well as two collisions between the rap world and Charlie Hebdo, to elucidate the complexity of the parallel systems in place in France for protecting certain forms of cultural production while prosecuting others. The inability of journalists and many government officials to understand and acknowledge the frustrations expressed in rap songs is indicative of a larger blind spot in French society: government has proven incapable of addressing the very real social, cultural, and economic marginalization throughout the country.

Le rap peut être considéré comme la réponse artistique des jeunes de banlieue à la satire de Charlie Hebdo: les artistes se concentrent sur les contradictions et les paradoxes de la société française, souvent avec une forme d’exagération propre à eux. Mais alors que le gouvernement protège les éditeurs de Charlie Hebdo, les rappeurs sont inculpés par des délégués de l’Assemblée Nationale. Cet essai étudie des conflits qui ont eu lieu entre des rappeurs et le gouvernement français en 1995 et 2005, ainsi que deux combats entre le rap et Charlie Hebdo, pour cerner la complexité des systèmes parallèles en France qui protègent certaines formes de production culturelle tout en poursuivant d’autres en justice. L’incapacité des journalistes et des hommes politiques de comprendre et de reconnaître les frustrations exprimées par les chansons fait preuve d’un angle mort de la société française: le gouvernement se montre incapable de s’occuper des marginalisations sociale, culturelle, et économique pénibles auxquelles ces jeunes font face.

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Kleppinger, Kathryn