Bulletin of Hispanic Studies

Origins of the Novel in Cervantes's Información de Argel

Bulletin of Hispanic Studies (2006), 83, (4), 317–336.

Abstract

Cervantes was held captive in Algiers between 1575 and 1580, until ransomed by the Mercedarians. On his release, in Oran, he began the official process of producing a report of his service and merits while captive. After the hearing, he returned to Spain with a transcript of the proceedings, known as the Información de Argel. This document recounts the extraordinary story of Cervantes's heroism as a captive. Despite the evidently literary and romantic character of the story, most modern and post-modern critics have treated it as true, partly owing to Cervantes's ability to draw his reader into his fiction, partly because of the way he uses witnesses within an administrative framework.

In The Origins of the English Novel, Michael McKeon identifies characteristics of the British historical context that he considers to be 'origins' of the novel in England. There are clear parallels between the features described by McKeown and Cervantes's personal experience during his captivity in Algiers. This article argues that the Información should be understood as the product of multiple relationships between authors, listeners and readers (Spanish bureaucracy, the administrators, the witnesses, and Cervantes), all manipulated by Cervantes so as to inscribe his romanticised autobiography within an official document. The experience of those conditions of literary production helped Cervantes to conceive of the novel as we understand it from reading Don Quixote.

Entre 1575 y 1580 Cervantes fue cautivo-esclavo en Argel. Al ser rescatado por los mercedarios el futuro autor del Quijote inició en Orán el procedimiento oficial para hacer una información de sus servicios y méritos durante su cautiverio. Este informe, hoy conocido como La información de Argel, cuenta una extraordinaria historia del heroísmo de Cervantes. No obstante sus evidentes características románticas y literarias, la mayoría de la crítica moderna y posmoderna la ha tratado como historia más o menos verdadera, debido en parte al poderío cervantino al manejar el engaño ficcional, en parte al uso de testigos dentro de un marco administrativo.

En su importante libro The Origins of the English Novel, Michael McKeon identifica en el contexto histórico británico una serie de características claves que se pueden considerar como 'orígenes' de la novela inglesa. Existen claros paralelos entre aquellas condiciones trazadas por McKeon a lo largo del contexto histórico inglés y las experiencias de Cervantes durante su cautiverio. Este artículo propone que la Información se debe considerar como obra de múltiples autores-oyentes-lectores (la burocracia castellana, los burócratas, los testigos, y Cervantes), todos manipulados por Cervantes para la inscripción de su autobiografía romantizada en un documento oficial, y que la experiencia de tales condiciones de su producción literaria fue para Cervantes un ímpetu hacia el descubrimiento de la novela tal como se comprende a través del Quijote.

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Goodwin, Robert