Contemporary French Civilization

The 2nd Lawrence R. Schehr Memorial Award Winning Essay

The Vidéothèque de Paris, memory for the future

Contemporary French Civilization (2015), 40, (1), 1–23.

Abstract

The Vidéothèque de Paris, a moving image archive of the French capital, opened in 1988 in the Forum des Halles, site of the city’s former central food markets. This article analyzes the institution’s placement in this new development, its adoption of new technologies, and its engagement with discussions of history and memory. It argues that the Vidéothèque’s formation and first years epitomized the play with historical time that defined Paris in the 1970s and 1980s: a simultaneous investment in the past as the bedrock of the capital’s identity and a self-conscious futurism. When the city tore down the Baltard pavilions, it made way for a proliferation of historical reenactments at the city’s heart that culminated in the opening of the Vidéothèque. Promoted as the city’s “living memory,” the institution placed 2,500 documents from almost a century of Parisian film, television, and advertising at visitors’ disposal at high-tech viewing stations. Vidéothèque staff employed the most up-to-date audiovisual and networking technologies in building these stations and in efforts to make the collections available on-demand via the city’s expanding cable network. New technologies allowed users to select from and watch documents at their own pace, creating personal connections to images from the city’s past. Praised as an alternative to formal historical narratives, the Vidéothèque, I argue, promised to resolve the tension between past and future by fostering the city’s collective memory in the audiovisual age.

La Vidéothèque de Paris, véritable archive audiovisuelle de la capitale, ouvrit ses portes en 1988 au sein du Forum des Halles, à l’emplacement de l’ancien marché de la ville. Cet article se propose d’analyser la situation géographique unique de la Vidéothèque au sein de ce nouveau projet pour les Halles, son recours aux nouvelles technologies ainsi que sa contribution aux discussions sur l’histoire et la mémoire. L’article soutient que la Vidéothèque, au moment de sa formation et pendant ses premières années, illustre la tension qui anime Paris au cours des années 70 et 80 entre un passé qui fonde son identité et un futurisme assumé. En choisissant de détruire les pavillons Baltard, la ville a laissé la voie libre à tout un ensemble de reconstitutions historiques, dont le point d’aboutissement fut l’ouverture de la Vidéothèque. Présentée comme « la mémoire vivante » de la ville, la Vidéothèque mit à la disposition des visiteurs presqu’un siècle de films, d’archives télévisuelles et de publicité sur Paris. Ces quelques 2,500 documents furent rendus accessibles grâce à un system high-tech de consultation individuelle. Les employés de la Vidéothèque eurent recours à de nombreuses innovations technologiques telles que le Minitel, le réseau câblé et la vidéo à la demande, afin d’acheminer les archives audiovisuelles au sein de chaque foyer parisien. Si leur système de « Télévidéothèque » ne fonctionna jamais, les nouvelles technologies permirent aux utilisateurs de sélectionner et de visionner les documents sur place et à leur propre rythme, leur laissant ainsi le loisir de créer un lien plus personnel aux images du passé.

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Clark, Catherine E.