Quebec Studies

Review Essay: Québec Women's Theater and the New Generation

Quebec Studies (2005), 40, (1), 111–126.

Abstract

111 Review Essay: Québec Women's Theater and the New Generation Jane Moss Colby College When the first volume of Quebec Studies was published twenty-three years ago, the feminist movement was still gaining strength as a force for polit­ ical, social, and economic change that would lead to major improvements in the lives of Québec girls and women. Out of the consciousness-raising groups of the seventies came a prise de parole that often took the form of col­ lective creations, spectacles and shows des femmes, in which amateur and pro­ fessional actresses talked to each other and to primarily female audiences about their resentments, anger, frustrations, dreams, and desires. Women took to the stage to complain about traditional gender roles that restricted their life choices, sexuality stifled by their Catholic upbringing, patriarchal institutions that discriminated against them, economic realities that made them dependent on men, and other social and psychological forces that op­ pressed them. They also voiced their hopes for renegotiating female roles, liberating female sexuality, improving relations with mothers and lovers. The late seventies and early eighties were years of tremendous creative energy in Québec women's theater and there was a true sense of a com­ munal project: acting out and speaking out empowered women and brought them together. Events such as La Nef des sorcières (1976), a collection of monologues by well-known actresses and writers, and Les Fées ont soif (1978), Denise Boucher's poetic attack on the Catholic Church's female archetypes, or avant-garde pieces such as  ma mère, à ma mere, à ma mère, à ma voisine (1978) by Le Théâtre expérimental des femmes were followed by solo plays by Elizabeth Bourget, Marie Laberge, Jovette Marchessault, and Maryse Pelletier, to name just a few of the women playwrights who dra­ matized the past and present lives of Québec women. In the aftermath of the 1980 referendum on sovereignty association, male and female playwrights alike tended to turn away from politically engaged theater to the more personal quest for individual happiness that seems to be the leitmotif for Québec theater in the late eighties and nineties. In women's plays from this period, which can be characterized as postfeminist in the sense that most of the goals of the movement had been achieved, female protagonists take for granted their equality and right to personal ful­ fillment and attempt to renegotiate romantic/domestic relationships and reinvent motherhood. While acknowledging that the collective project of feminist theater had run its course, a number of critics have noted that most theater women no longer felt the need for militant stances or rhetoric be­ cause feminism had left its mark. There would be no more of the sexism and misogyny of old Québec drama; no more need for women to demand social, political, economic, and legal equality; no more need for women to assert their right to personal and sexual fulfillment. Québec Studies, Volume 40, Fall 2005/Winter 2006

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Moss, Jane