Quebec Studies

The Integrated Management of the St. Lawrence River: A Social Experiment in Public Participation

Quebec Studies (2006), 42, (1), 17–30.

Abstract

17 The Integrated Management of the St. Lawrence River: A Social Experiment in Public Participation Nicolas Milot and Laurent Lepage Université du Québec à Montréal Introduction In Québec, over the past thirty years, public officials, scientists, and citizens have been brought together to protect and restore the St. Lawrence River. However, the role and influence of each group of these social actors have evolved over time. New tasks seem to have grown out of the successive policies that guided the management of Quebec's major waterway — legalbureaucratic, ecosystemic, and, lately, the integrated management of nat­ ural resources. An overview of how Québec society has dealt in the past and copes today with the sustainable management of the St. Lawrence River is very revealing. How a society answers twenty-first century envi­ ronmental challenges sheds light on its capacity to change and conse­ quently to organize new forms of collective action. In the following pages we will sketch the efforts made to improve the water and environmental quality of the St. Lawrence River starting in 1970s. Firstly, we will survey the public policies that have been developed in relation to the management of the St. Lawrence River. After explaining the first Québec global program of water decontamination in the 1970s and former attempts at public involvement in St. Lawrence management, we will present key elements of the Québec Government's latest water policy— Politique nationale de l'eau (2002). This policy is built on a new way of looking at the State's involvement, the role of science, and the participation of riparian communities. Furthermore, this policy banks on the capacity of different social actors to build a consensus over issues concerning the man­ agement of the St. Lawrence River. The particular idea of a negotiated social and ecological order is central to Quebec's new water policy and relies optimistically on the capacity of communities - large or small — to construct social agreements acceptable to the various social actors. The authors think that this wager rests very much on conducive social dy­ namics and on the players' ability to engage anew the game called "inte­ grated management." Secondly we present some of the results of a survey conducted in 2004 by the Chaire d'études sur les écosystèmes urbains at UQAM with the collaboration of community spokesmen who are involved in different ways in the protection of the St. Lawrence River. Using these results, we discuss the characteristics of the members of those communities involved in the protection and restoration of the river. How will these par­ ticular socio-economic profiles influence the implementation of the recent national water policy? Our discussion will focus on comparing these com­ munities' social characteristics and on the new goals of Quebec's water policy. We examine how riverside communities have predispositions and perhaps limits as to the implementation of a community-based manage- Québec Studies, Volume 42, Fall 2006/Winter 2007

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Milot, Nicolas

Lepage, Laurent