Quebec Studies

French Canada: The Rise and Decline of a "Church-Nation"

Quebec Studies (2009), 48, (1), 135–158.

Abstract

135 French Canada: The Rise and Decline of a "Church-Nation" 1 Sylvie Lacombe Université Laval 2 French-Canadian Catholic nationalism w a s at first an outgrowth of the incorporation of a conquered N e w France within the British Empire; later on it w a s sustained b y the ideological rivalry b e t w e e n French and English Canadians in defining the country they shared. A s a conquered people, French Canadians were subjects of an alien sovereign, who, moreover, w a s head of the established Anglican Church. But, paradoxically, the British Crown, symbol of the imperial tie, w a s long seen as an ally in helping to protect the French-Canadian nation. In other words, French-Canadian na­ tionalism w a s not directed against British domination; rather its goal w a s la survivance of French Canada, and with regard to that aim the Crown played a benevolent and crucial role. In the background, but playing an influential role, interactions with the American neighbor were also instrumental in nourishing French-Cana­ dian nationalism. F r o m the Catholic Church's viewpoint, the powerful neighbor personified one of the m a n y threats to French-Canadian culture while it nonetheless remained attractive, for e c o n o m i c reasons, to thou­ sands of French Canadians. O n e purpose of those promoting clerical na­ tionalism w a s to find a middle ground where e c o n o m i c development would be fostered without damaging their tightly-knit society. This nation­ alism, if unrealistic, w a s not strictly speaking reactionary: it did not w a n t to preserve a pre-industrial society even though it w a s n o doubt genuinely conservative. It sought rather to slow the pace of industrialization and ur­ banization in the province of Q u é b e c and to encourage s o m e sort of FrenchCanadian control over the economy. This article addresses only s o m e of the questions raised b y FrenchCanadian Catholic nationalism. This is not a historiographical analysis, but rather a multidisciplinary essay that will touch upon the relation b e t w e e n church and state, and the social role played b y the Catholic Church in a m o d e r n capitalist society. We will focus on the structural relationship between different leading institutional protagonists. We begin with a quick look at notions of nationality as they first appeared a m o n g the political élite of the colonial province of Q u é b e c in the 1820s. T h e Patriot m o v e m e n t w a s in m a n y w a y s similar to other early nineteenth-century m o v e m e n t s for selfdetermination. Its inspiration w a s openly modern, but it nonetheless led to an impasse because, a m o n g other reasons, England relentlessly suppressed such dissent. Indirectly, this episode contributed to setting the stage for the Catholic Church to assume moral and political leadership, to the detriment of the liberal bourgeoisie. O u r attention then focuses on the contingencies and circumstances linked to the rise of the clerical nationalism that, notwithstanding some adaptations, w a s to last for over a century. A s w e shall see, Confederation Québec Studies, Volume 48, Fall 2009/Winter 2010

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Lacombe, Sylvie