Quebec Studies

Landscape and Identity: Fiction and Painting in Lower Canada

Quebec Studies (2010), 49, (1), 127–144.

Abstract

127 Landscape and Identity: Fiction and Painting in Lower Canada William J. Berg University of Wisconsin-Madison In a recent exploration of the age-old question of French-Canadian identity in the wake of the Conquest, Jocelyn Létourneau, one of Quebec's premier contemporary thinkers, emphasizes the notion of ambivalence, of willful contradiction: Au chapitre de l'identité, les Canadiens s'élèvent dans une sorte d'entrelacs formés de références et de figures identitaires que l'on pourrait considérer comme étant antinomiques, mais qui sont envisagées par eux sur un mode complémentaire: l'enracinement et la mobilité, l'agriculture et la course des bois, la vallée du Saint-Laurent et l'appel des grands espaces, la paroisse et la sauvagerie, la France et le Canada, la mère patrie et le nouveau pays, la francité et l'américanité, le repli et l'initiative, la tradition et l'envie d'étrangeté, la fidélité à l'héritage et le désir de refonda­ tion, la volonté de s'autonomiser et le refus d'être excentré. Dans le cadre de cette ambivalence ouverte sur le passé et l'avenir, sur le soi et l'autre, et sur l'ici et Tailleurs, les Canadiens se fabriquent une identité qui forme la base d'une autoreprésentation qui n'a pas disparu chez une majorité de Québécois aujourd'hui. (12-13) Of the eleven sets of contradictory pairings proposed by Létourneau, the first six share a common denominator — the landscape — and can, with some nudging, be reduced to an overall opposition between culture and nature, as in "la paroisse et la sauvagerie." The thrust of my essay is to ex­ amine the problematic notion of identity by focusing on landscape rep­ resentation in the works of some of the first writers and painters born in Lower Canada (now Québec) and producing in the first half of the nine­ teenth century. Not surprisingly, since they seek to consolidate a fragile national identity threatened by conditions culminating in the failed Patriots' Rebellions of 1837-38 and the brutal reprisals that ensued,1 these works often involve the process of commemoration, not only by represent­ ing memorial places linked to past legends from the glorious French-colo­ nial past,2 but especially by highlighting the work of art itself as the ultimate "site of memory."3 More surprising, perhaps, in these works, is the promotion of the Amerindian, one-time colonized victim or brutal adver­ sary, to a major role in solidifying the French-Canadian identity, a point to which I return in my concluding paragraph. L'Iroquoise Published anonymously in 1827 in two installments of La Bibliothèque canadienne, the short story L'Iroquoise: Histoire, ou nouvelle historique is still Québec Studies, Volume 49, Spring/Summer 2010

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Berg, William