Quebec Studies

Literary Geographies: Imagining Home in Montreal's Côtedes-Neiges

Quebec Studies (2009), 48, (1), 105–120.

Abstract

105 Literary Geographies: Imagining Home in Montreal's Côtedes-Neiges Susan Ireland Grinnell College Patrice J. Proulx University of Nebraska, Omaha [J]e lui dis combien j ' é t a i s heureux qu'il s'écarte de cette tradition d'écriture qui ne peint de Montréal que le boulevard SaintLaurent, la rue Saint-Urbain ou le Plateau Mont-Royal; j e lui dis l'originalité que j e trouvais de le voir rétrécir l'espace à la dimension d'une rue, planter le texte sur la Côte-des-Neiges, cette rue si différente du boulevard Saint-Laurent et pourtant une rue de la bigarrure aussi. — Ollivier, La brûlerie 5 6 Montreal has long been viewed as a city of immigrants, and recent studies of the demographic make-up of the city indicate that nine out of ten n e w comers to Q u é b e c settle in this metropolitan area (Gilbert 27). T h e presence of large n u m b e r s of immigrants has led to a corresponding interest in the question of h o w to create a livable space in the country of emigration. Indeed, the city of Montreal itself has emerged as a significant literary motif, as Q u é b é c o i s authors of very diverse origins h a v e addressed the complex relationships b e t w e e n migration, identity, and place. In a recent essay on representations of urban space, M a r i a Balshaw and Liam K e n n e d y d r a w attention to the importance of the city in contemporary literature and art: "There is a growing b o d y of urban writing and imagery being produced b y artists, authors and filmmakers w h o seek to voice the concerns of migrant communities that have strong local and global consciousness of their identities such w o r k is redefining ideas of territory, place, c o m m u n i t y and culture in n e w urban cores" ( 1 6 ) . In Québec, as elsewhere, m a n y w o r k s that inscribe themselves into the long literary tradition of the urban novel are reworking major tropes of this genre in the context of immigration, in particular through the recurrent thematics of territory, cartography, and remapping. In the case of Montreal, S i m o n Harel, for example, points to the shifting configurations of the city as one of its m a i n strengths: " L a force singulière de Montréal réside dans la souplesse des alliances culturelles nouées, la diversité des lieux inventés et la m é m o i r e défaite puis reconquise de l'imaginaire urbain" ("La parole orpheline" 4 1 8 ) . 1 2 A s is generally the situation in major cities, immigrants in Montreal tend to be concentrated in certain neighborhoods which, to use Sherry S i m o n ' s term, serve as "contact z o n e s " in that they e m b o d y the "polyglot and hybrid culture" of the ever changing m o d e r n city (8). T h e significance of the quartier in one's relationship to space has been highlighted b y socio- Québec Studies, Volume 48, Fall 2009/Winter 2010

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Ireland, Susan

Proulx, Patrice