Quebec Studies

L'lroquois est un loup pour l'homme, ou la difficulté de "convertir les loups en agneaux" dans les écrits des missionnaires de Nouvelle-France au dix-septième siècle

Quebec Studies (2012), 54, (1), 17–30.

Abstract

17 L'Iroquois est un loup pour l'homme, ou la difficulté de "convertir les loups en agneaux" dans les écrits des missionnaires de Nouvelle-France au dix-septième siècle Vincent Grégoire Berry College Quoique les papes, d'Alexandre VI en 1493 à Paul III en 1537 (dans la célè­ bre bulle "Sublimis Deus") à Urbain VIII en 1639, n'aient cessé de défendre l'humanité des Amérindiens, des êtres reconnus capables d'être christiani­ sés et ne devant, dès lors, pas être soumis à l'esclavage, une partie de l'opinion publique, dont une petite minorité de religieux, a longtemps ré­ sisté à cette idée. Les missionnaires de Nouvelle-France, dans les années 1630-40, tout en jugeant parfois sévèrement les Autochtones (qu'ils perçoi­ vent comme des êtres immoraux qui adhèrent, pour toute religion, à un amas de superstitions), croient, eux, en leur intrinsèque humanité, ainsi que l'explique le père jésuite Le Jeune en 1636: le ne pretends pas icy mettre nos Sauvages en parallèle avec les Chinois, Japonnais, & autres Nations parfaitement civilisées; mais seulement les tirer des conditions des bestes, où l'opinion de quelques-uns les a réduits, leur donner rang parmi les hommes. (Jesuit Relations and Allied Documents [JR], vol. 10, 210) Ce point de vue s'oppose à celui de nombre de résidents, marchands, et sol­ dats de la colonie qui, selon Éric Baratay dans L'Église et l'animal, "n'hésitent pas à ravaler les Sauvages dans l'animalité pour établir leur domination" (36), une domination de nature essentiellement économique qui ne s'em­ barrasse pas de scrupules. (Il n'y a qu'à penser, pour s'en convaincre, au commerce de l'eau de vie si préjudiciable à la culture amérindienne.) Et pourtant, les mêmes missionnaires commencent à douter de cette humanité lorsque, vers 1650-60, les Iroquois, qu'ils ont été incapables de convertir, menacent l'existence même de la petite colonie. Comme l'ex­ plique Marie-Christine Pioffet dans son ouvrage La Tentation de l'épopée dans les Relations des jésuites, la démarche analogique des jésuites a, dans leurs écrits, toujours privilégié l'animal pour parler des Autochtones: "C'est à lui qu'ils associent le plus souvent les Amérindiens 'menans [selon le propos du père Le Jeune] une vie au dehors, plus semblable à celle des bestes qu'à celle du reste des Hommes' [}R 1642, vol. 23, 230]" (84).1 Si le commentaire suivant de Pioffet, "Les Sauvages [Montagnais, Hurons...] n'ont [aux yeux des religieux] rien d'humain ou presque" (84), est exagéré, il est certes vrai que les missionnaires les écrasent d'un sentiment de supériorité et parfois de leur mépris. 2 Néanmoins, le point de vue des religieux est différent à l'é­ gard des "prédateurs" que sont les Iroquois. Ces derniers sont en effet perçus comme des carnassiers au sens littéral du terme, cannibales qu'ils sont, et qualifiés de "tygres," de "chiens" mais en particulier de "loups." 3 Québec Studies, Volume 54, Fall 2012/Winter 2013

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Grégoire, Vincent