Contemporary French Civilization

Lorsque rentrer à l’école, c’est rester à la maison: homeschooling in France as a contemporary critique of social institutions

Contemporary French Civilization (2020), 45, (2), 189–210.


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At first glance, homeschooling appears a fringe phenomenon in France, where it concerns some 25,000 children today – a far cry from the two million home-educated youth in the United States. Yet, this alternative educational practice merits examination due to its recent rise in popularity and the sociopolitical polemics its increased visibility has sparked. Situating these debates in their historical and contemporary context, this article reveals that while l’instruction en famille is indebted to cultural borrowings from the anglophone world, it is also shaped by specifically French developments, dynamics, and traditions. By analyzing political, legal, and media discourse, as well as personal narratives and published data on l’école à la maison, I therefore contend that the phenomenon delineates cultural fault lines which map onto – but also chart territory distinct from – debates in the better-known American context. In particular, I argue that homeschooling in contemporary France exposes crises in the perception of societal institutions and values such as parenting, the state, l’école républicaine, la laïcité, and security and freedom in an age of terrorism.1

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Ponnou-Delaffon, Erin Tremblay