Contemporary French Civilization

Alexis Peskine, Guillaume Bresson, and Adel Abdessemed as sculptors of history: a study of visual arts inspired by the riots of 2005 in France

Contemporary French Civilization (2020), 45, (3-4), 285–303.

Abstract

What do the visual arts tell us about historical events happening in our societies? In this article, we will examine the case of the French riots of 2005. While anthropology, media, and cultural studies have investigated visual forms such as video games, YouTube videos, and graffiti that address the riots, there has been a blind spot in the study of the representation of the riots in the fine arts, such as painting and sculpture. This study will thereby identify and analyze the art works of three contemporary francophone, and transnationally recognized artists who visually represented the riots of 2005. Indeed, the art pieces by Alexis Peskine (La France “des” Français), Guillaume Bresson (Untitled), and Adel Abdessemed (Practice Zero Tolerance) could not be more different esthetically speaking. Peskine’s colorful painting offers a postcolonial reading of the riot, deconstructing stereotypes associated with race that the riot reinforced. Bresson’s imposing neoclassical painting stages the choreography of agitated rioters. Abdessemed comments on the violence provoked by the governmental management of the riots with a sculpture installation showing three burnt cars. Despite these differences, the three artists’ approaches indubitably converge insofar as they first react to the constant play between images of power and the power of images. In addition, this observation involves an intervention into the discourse and imaginative processes that are currently shaping the narrative and interpretation of the riots. In this sense, Peskine, Bresson, and Abdessemed operate as sculptors of history.

Que peuvent nous dire les arts visuels sur les événements qui se produisent dans nos sociétés? Prenons ici le cas des émeutes de 2005 en France qui ont fait couler beaucoup d’encre. Si différentes formes visuelles des émeutes ont fait l’objet d’études dans le champ de l’anthropologie ou des études digitales ou culturelles (jeu vidéo, vidéos sur YouTube, graffitis), on observe un angle mort dans l’étude des arts visuels dont les beaux-arts comme la peinture et la sculpture. Il convient ainsi de répertorier et analyser les œuvres de trois artistes contemporains reconnus, multiculturels, francophones et transnationaux qui ont représenté les émeutes de 2005. En effet, les œuvres d’Alexis Peskine (La France “des” Français), de Guillaume Bresson (Sans titre), et d’Adel Abdessemed (Practice Zero Tolerance) varient indubitablement quant à leur esthétique. La peinture de Peskine aux couleurs primaires ultra vives offre une lecture postcoloniale de l’émeute qui vise à déconstruire les stéréotypes liés à la race que l’émeute a renforcés. Bresson s’impose avec une très grande toile dans un style néoclassique mettant en scène la chorégraphie d’émeutiers agités. Enfin, c’est avec une installation de sculptures de voitures brûlées qu’Abdessemed aborde la violence de la gestion gouvernementale de l’émeute. Les approches des trois artistes sont manifestement convergentes dans la mesure où elles réagissent en premier lieu au rapport constant entre images de pouvoirs et le pouvoir des images. Par ailleurs, cette observation s’accompagne d’un désir d’intervention tant dans le discours que l’imagination de ce qui continue aujourd’hui de façonner le récit et l’interprétation des émeutes de 2005. Peskine, Bresson, et Abdessemed sont à ce titre des sculpteurs d’histoire.

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Works cited

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Bouhet, Elise